認知症予防にはカカオ成分の多いダークチョコレートがおススメ

大塚真紀

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出典元:pixabay.com

チョコレート好きな人に朗報!? これまでも赤ワインや緑茶に含まれるポリフェノールについて紹介してきましたが、今回はチョコレートに含まれるカカオポリフェノールの認知症予防効果についての研究結果をご紹介します。

チョコレートがもたらす健康効果

チョコレートには、二大成分とよばれるカカオプロテインとカカオポリフェノールが含まれます。

カカオポリフェノールには、体に有害とされる過剰な活性酸素を抑える抗酸化作用や抗炎症作用があるといわれています。そのため、カカオポリフェノールは動脈硬化のリスク減少、血圧低下、善玉コレステロールの増加、ストレス軽減、認知症予防などの効果が期待され、動物や人を対象とした研究で実証されています。

当初、カカオポリフェノールばかり注目されていましたが、人を対象とした研究を進めていくうちに主な目的であった血圧低下作用や善玉コレステロールの増加作用以外に、カカオポリフェノールの作用だけでは説明がつかない便秘改善効果があることがわかりました。

その後、研究を重ねていくにつれてチョコレートに含まれるカカオプロテインによって便通がよくなることが明らかになりました。

チョコレートが脳を活性化する理由

チョコレートに含まれるカカオポリフェノールは、脳を活性化し認知症予防効果があるのではないかと期待されています。

脳の神経細胞を支えているとされるタンパク質BDNF (Brain-derived neurotrophic factor)は、脳の中でも記憶をつかさどる海馬とよばれる部分に多く含まれていることがわかっています。しかし、加齢によってBDNFは低下し、記憶の障害などに影響するといわれています。

すでに適度な運動はBDNFを増やすといわれていましたが、カカオポリフェノールにもBDNFの増加作用や脳の血流増加作用があることが認められました。

では、チョコレートの種類はどのようなものがよいのでしょうか。

アルツハイマー病の予防にはダークチョコレートがよい

インドの研究チームは、アルツハイマー病モデルのラットを使用し、カカオマスを多く含むダークチョコレートが認知機能を改善させることを2015年12月に「Journal of Dietary Supplements」誌に発表しました。

研究では、カカオマス70%とカカオポリフェノール4%含むダークチョコレートを体重1kgあたり500mgとして、アルツハイマー病モデルのラットに3か月間投与しました。

日本チョコレート・ココア協会によると、ブラックチョコレートは乳製品が入らない、カカオマス成分が40%以上のものをさします。ビターチョコレートやダークチョコレートという名称も同じ意味で使用されます。カカオマスは、カカオ豆の一番外側の皮を除いて砕いたペースト状のもののことです。

研究結果をみると、ダークチョコレートを与えられていたラットのグループは、与えられていなかったグループに比べて海馬でのコリンエステラーゼ活性の低下だけでなく、認知機能も改善したことが明らかになりました。コリンエステラーゼは、脳の神経伝達物質であるアセチルコリンを分解する作用があり、コリンエステラーゼ活性が抑制されている方がアルツハイマー病にはよいといわれています。

また、ダークチョコレートを投与されたラットの脳の海馬で神経細胞の増加を認めました。

今回の研究で、チョコレートの中でもカカオマス成分が高いダークチョコレートによって認知症の予防効果があることがわかりました。しかし、研究で対象としているのはラットであり、今後ヒトを対象とした研究が行われることが期待されます。

<参考論文>
J Diet Suppl. 2016;13(4):449-60.
The Neuroprotective Effect of Dark Chocolate in Monosodium Glutamate-Induced Nontransgenic Alzheimer Disease Model Rats: Biochemical, Behavioral, and Histological Studies.
Madhavadas S, Kapgal VK, Kutty BM, Subramanian S.
(http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/26673833)

<参照サイト>
http://news.mynavi.jp/articles/2015/05/22/cho/
http://www.chocolate-cocoa.com/dictionary/word/chocorate.html#w1_2
http://www.meiji.co.jp/chocohealthlife/relation/brain/